2017アジア最終予選、アウェイ・UAE戦 逞しい日本

”絶対負けられない戦いがそこにはある”というのはサッカー日本代表戦の定番キャッチコピーですけど、ことW杯予選では引き分けがあってもいいですし、たとえ黒星を喫したとしても、勝ち点の合計さえしっかり突破ラインを超えていればいいわけです。そういう意味で全てが負けられない戦いではありません。
しかし、最終予選のなかには、負けられない戦いというのは絶対にあるんです。
この3月24日(2017年)のアウェイ・UAE戦がまさにそれでした。

2018ロシアW杯を目指すアジア最終予選グループBの争いは、UAE戦が始まる前の段階で、我々より先に6試合目を消化したサウジアラビアとオーストラリアがそれぞれ勝ち点13と10。
対する日本は10、UAEは9だったので、日本は勝てば首位のサウジと勝ち点で並び、オーストラリアと3差をつけられるので、”2位までが本戦出場”という規定を考えれば、ロシアへの視界もだいぶ開けてきます。
しかし、もしこの試合に負ければ、UAEが勝ち点12、日本とオーストラリアが10という難しい状況になり、ロシアが霞んでしまうわけです。
しかも、昨年9月のホームでは不可解ジャッジもあってUAEに1-2と敗れているのですから、日本サッカーのプライドにかけても連敗は許されません!

…という大事な試合でしたけど、チームの大黒柱であるキャプテン長谷部誠が膝の怪我で欠場することがわかり、目の前には暗雲が垂れこめます。
そんななか、ハリルホジッチ監督が選んだスタメンは、GK川島永嗣、4バックが長友佑都・CAP吉田麻也・森重真人・酒井宏樹、アンカーに山口蛍、インサイドハーフに香川真司と今野泰幸、FWが原口元気・大迫勇也・久保裕也。
2年ぶりに召集された今野が長谷部の代役というのは予想通りでしたし、スピードと1対1に強い長友の起用はまああるかなとは思いましたけど、所属クラブで出番のない川島には本当にびっくりしました。この起用を当てたひとはそう多くないんじゃないでしょうか。

試合の方は、日本以上に負けられないUAEが様子見のような感じだったこともあり、序盤から主導権を握ったのは日本。
日本は中盤の守備が厳しく、そこで完全に相手を上回っていました(中盤の厚い4-3-3の布陣)。
すると前半14分、酒井のスルーパスに抜けた出した久保が角度のないところからUAEゴールを射抜いて日本先制!久保は嬉しい代表初ゴール!若武者が吠えた!
それ以降もいい流れでゲームを進める日本でしたけど、前半20分、一瞬の隙を突かれる形でスルーパスを通され、UAEの決定的なシュート!
しかし、これを止めたのは守護神・川島!チームを救うビッグセーブ!
川島はそれ以外も的確なプレイで試合勘の不安も全く感じさせませんでしたし、やっぱり”経験”って大事なんでしょうねえ。

前半は終盤にUAEが圧力をかけてくるも、日本はチーム全体の落ち着いた守備でそれを封じて、戦いは後半へ。
その後半もUAEは立ち上がりからギアを上げ、やや慌てた日本は2回ほどピンチを迎えるも、運もあってそれを凌ぐと、後半7分、吉田のロングフィードを前線の大迫が競り、その落としたボールを久保が左サイドに送ると、そこに走り込んできたのは今野!
落ち着いたトラップから相手GKをよく見てのシュート!待望の追加点!
今野は守備でも相手のエース・オマルを潰し、そしてこの攻撃力ですから、なんという34歳なのか!

この2点目でUAEは早くもがっくりきて、騒がしかったスタンドも静かに。
その後の日本はいいバランスでUAEの攻めを封じ込め、ときにはカウンターでゴールに襲い掛かるという安心の試合運び。
ハリル監督は27分に存在感の希薄だった香川→倉田秋、33分には疲れの見えた久保→本田圭佑という試合を締める采配。
日本のサポーターやテレビ視聴者は、後半途中からは左内輪でしたね。
こうして強さを見せたハリルジャパンは2-0の快勝。
ホームでの悔しさを晴らし、W杯本戦が見えてくるという、素晴らしい勝利でした!

この日は、1G1Aの久保、攻守に渡って存在感を見せた今野、キャプテンシーと安定したプレイで2本目の大黒柱であることを証明した吉田、まだまだ力のあるところを見せた守護神・川島と、MOM候補目白押しでしたし、ドンピシャ選手起用のハリルホジッチ監督の手腕も大いに賞賛されるべきだと思います。
長谷部不在のおかげで、我々は日本サッカーの選手層の厚さと、ハリル監督の能力を知ることができました。
いまのハリルジャパンは、勝利に向かって合理的かつ戦闘的にサッカーをやることのできる、賢くて逞しいチームです。
これまでの代表になかった、根っこの部分の強さを感じます。

アジアを蹴散らし、世界の強豪と戦う姿を早く観たい!
3月28日のタイ戦も絶対に勝つ!
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